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Tempi duri per Intel, a giudicare dai risultati finanziari di questo primo trimestre del 2019, non solo dal punto di vista borsistico (-9% circa in data odierna), ma anche - e soprattutto - dal punto di vista tecnologico e produttivo. Sebbene il fatturato si sia mantenuto invariato YoY, altri dati fanno presupporre un 2019 in cui sarà necessario tirare la cinghia: il Gross Margin è calato di ben 4 punti (dal 60,6% al 56,6%), mentre gli utili sono calati dell'11% (da 4,5 mldd di Dollari a 4,0 mld di Dollari).

A mettere nei guai Intel, dopo trimestrali incredibili, è stato proprio il Data Center Group (DCG), il quale ha fatto registrare un calo del 6% del fatturato. Dopo mesi in cui si era parlato della decisione da parte della dirigenza di prediligere la produzione di CPU Server, a sfavore di quelle Consumer, questo segno meno ha dato molto da pensare: se Intel produce più CPU Server rispetto al passato, come può il fatturato diminuire? Intel ha dato la colpa del rallentamento al mercato cinese, e più in particolare al settore del Cloud Computing, guardandosi bene però dal citare AMD. Proprio quest'ultima, infatti, sta mettendo a segno un colpo dopo l'altro in questo settore (l'ultimo, in ordine temporale, Amazon), grazie alle peculiarità delle CPU EPYC (Tanti core, tante linee PCI-E, basso TDP).

D'altra parte, la divisione che dovrebbe soffrire di più di questa situazione, il Client Computing Group (CCG), risulta essere in rialzo, grazie soprattutto ad un prezzo medio di vendita molto più elevato rispetto all'anno scorso. L'utenza PC sembra prediligere l'acquisto di CPU di fascia alta, ed infatti nel mercato DIY la CPU che riscuote più successo è la costosissima Core i9-9900K (Dati provenienti dallo store tedesco Mindfactory.de: le vendite delle CPU 9900K e 9700K ammontano al oltre un terzo delle vendite totali delle CPU Intel).

Se le divisioni relative alle CPU non stanno brillando, le divisionii che fanno da cornice a queste non sono messe meglio, anzi. Il Non-Volatile Memory Solutions Group continua ad bruciare milioni di dollari, con perdite pari a 297 mln di Dollari, mentre gli acquisti Mobileye e Altera macinano utili ridicoli, se confrontati alle divisioni principali. A fronte di un costo d'acquisto, rispettivamente, pari a 15 e 16,7 mld di Dollari, nel 1Q19 hanno fatto registrare utili pari ad appena 68 e 87 mln di Dollari.

La situazione potrebbe peggiorare nel prossimo futuro, se le voci relative ad un ulteriore posticipo dei 10nm dovessero rivelarsi veritiero e, a giudicare da quanto ha detto il CEO Bob Swan, sembrerebbe proprio questo il fato dell'ultimo processo produttivo di Intel. Durante la conferenza è stato detto: "And over the past 4 months, the organization drove a nearly 2x improvement in the rate at which 10-nanometer products moved through our factories [...] As I shared earlier, our confidence in 10-nanometer is also improving. In addition to the manufacturing velocity improvement I described earlier, we expect to qualify our first volume 10-nanometer product, Icelake, this quarter and are increasing our 10-nanometer volume goals for the year". Anche di fronte ad una domanda precisa, Swan si è mantenuto vago e nebuloso. Alla domanda di John Pitzer, della Credit Suisse ("And I know you've talked about 10-nanometer volumes being higher than you expected this year. Can you talk a little bit about the yield curve and kind of the cost of 10-nanometer?"), Swan ha così risposto: "But the one we planned for is just as we ramp 10, and as you're aware and I mentioned earlier, until we qualify the product, which we expect to do in the second quarter, all that cost flows through cost of sales. So when we're in early stages of ramp prior to qualification, that does compress gross margin. And that played out as we expected, because I mentioned in my prepared remarks that our progress and our improvement on 10-nanometer yields was in line with what we've expected coming into the year, a little bit better, that gave us the comfort that we're going to increase volume at the end of the year".

Secondo quanto è stato detto, dunque, Intel proporrà alcune CPU Mobile a 10nm nella seconda metà del 2019, qualche CPU Server nel 2020 (Probabilmente gli Xeon-D, i più semplici da produrre) e, se non cambieranno i piani, le CPU Desktop nel 2021. Il tutto fa supporre, a questo punto, che i 10nm non siano ancora pronti per una produzione su larga scala, quanto piuttosto per la mera commercializzazione di alcune CPU utili solo a fini pubblicitari.

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Gian Maria Forni
Autore: Gian Maria Forni
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Esperto di mercati e CPU
Sebbene sia laureato in Lettere e Filosofia, indirizzo Storia Contemporanea, e scriva per quotidiani e riviste di tale settore, ha sempre avuto la passione per l'informatica ed ha collaborato quale moderatore in importanti forum del settore
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